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對話上海財經大學ITCS主任陸品燕教授:如何用一年時間建設國際一

發布時間: 2018-03-13 21:29 點擊:

  原標題:對話上海財經大學ITCS主任陸品燕教授:如何用一年時間,建設國際一流理論計算機研究中心? 雷

  原標題:對話上海財經大學ITCS主任陸品燕教授:如何用一年時間,建設國際一流理論計算機研究中心?

  雷鋒網 AI 科技評論按:在剛剛公布的國際算議 SODA 2018 的接收列表中, 上海財經大學理論計算機科學研究中心(ITCS)有三篇論文被錄用,占據中國錄用論文的半壁江山。而值得一提的是,這個在國際頂會大放異彩的研究中心才剛剛迎來它的一歲生日。

  從 2016 年 6 月至今,研究中心主任陸品燕教授了 ITCS 從零到一的點滴發展。雷鋒網 AI 科技評論與陸品燕教授取得聯系,他與我們分享了 ITCS 是如何在上海財經大學茁壯成長的,它又是如何一步步成為華人理論計算機科學家的共同家園。

  陸品燕,上海財經大學理論計算機科學研究中心(ITCS)主任,CCF 青年科學家得主。他的主要研究方向是理論計算機,并注重與其它學科的交叉,包括自然科學中的統計物理以及社會科學中的經濟學與社會選擇理論等。有 50 余篇科研論文在 STOC、FOCS、 SODA、 EC 等計算機理論會議發表,榮獲ICALP 2007、FAW 2010、ISAAC 2010 等重要國際會議最佳論文,多次擔任 STOC,FOCS,ICALP等國際會議的程序委員會委員。

  AI科技評論:在剛剛公布的國際算議 SODA 2018 的接收列表中,ITCS 有三篇論文被錄用,占據中國論文的一半,這對于成立剛滿一周年的 ITCS 常了不起的成就,這一年 ITCS 取得了哪些?

  陸品燕教授:ITCS 在一年多的時間里從零開始到初具規模,取得的和成長的速度都得到了圈內外同行的普遍認可,甚至超過了我自己預期的速度。除了你提到的一些具體的論文等學術,我覺得這一年主要的是團隊建設。

  此外,ITCS 還擁有一個由 10 余名知名學者組成的講席教授組,每人每年至少會在 ITCS 訪問一個月,這個講席教授組囊括了全球華人青年理論計算機科學家的半壁江山。

  一年多來,我們共接待來自全球各地的研究人員 50 余人次,組織學術 50 余場,舉辦 4 次研討會,4 次暑期課程。在這里,非常感謝我的同行朋友們,是你們各種形式的支持,使得這一切在非常短的時間內成為可能,使得 ITCS 雖為后輩,卻已成為了計算機科學理論界不可忽視的一個幸運兒。

  AI科技評論:作為研究中心主任,您在 ITCS 的成立儀式上提出了「三個平衡」的中心發展(理論與應用,中國與世界,理想與務實)。在過去一年中,您認為 ITCS 是如何在這三者間取得平衡的?

  陸品燕教授:有些讀者可能沒有讀過我關于三個平衡的講話稿,這里引用一小段以方便讀者理解它的大概含義:

  (理論與應用)如果太偏理論了,完全應用,很可能走得越來越偏、越來越窄,最后變得沒有活力、沒有源泉;如果太偏應用的話,則可能完全丟掉理論及數學這個靈魂,完全沒有自己的根基與特色,不斷追逐應用中一輪又一輪的所謂熱點,最后不能在歷史的潮流中留下真正有意義的東西。

  (中國與世界)如果太偏中國特色華人學者,那很可能就成為一個典型的中國特色的研究中心,與國際一流嚴重脫節,最終導致吸引過來的海外華人也是一幫三流的學者,真正一流的活躍在科研第一線的華人學者也不愿意過來這邊浪費時間;而另一方面,如果純粹去追求已經成名成家的老外學者,最后效果可能只是撐了門面,沒有真正起到效果,而且整個中心會變得非常脆弱,不可持續發展。

  (理想與務實)太純粹的理想主義而不解決實際問題和困難,很難吸引過來真正優秀的學者,因正一流的人才都有很多的選擇,在個人的層面,極度的不切實際的理想主義往往讓一個人變得喜歡抱怨、憤青;但如果太務實,很可能把研究中心辦得越來越大、越來越商業化,不斷追逐大項目、大項,忙碌于申項目、填表格、拉關系而完全忘記這一切的初衷是為了更好的科研更好的教育。」

  正像我當時就表達的,這三個平衡是我根據很多經驗和教訓總結出來的,而不是心血來潮隨便說說的。在過去一年的實踐中,我覺得我們基本上沒有偏離這三個平衡太遠,而且我們也會一直下去。

  但這一走來真的非常不容易,阻礙和并存,需要的是一種和定力。這個過程中,我最要感謝的是上海財經大學及信息學院的各位領導和老師給了我們一個非常寬松而的,因為除了自身的定力和內在,的對于維持這個平衡也常重要的。這個主要有兩個:各級及學校的教育管理部門所給出的制度與績效評價,以及包括你們在內的各個所營造的與社會評價。

  育管理部門的角度,要認識的不同的學科間有具體的差別,避免一刀切,給予每個高校,每個學院,每個科研工作者足夠的自主權和度,在評價的時候主要依靠國際同行評議而不僅僅是客觀數據。

  這里舉兩個具體的例子來說明學科的差異。比如,現在國內很看重 SCI 論文,這對很多學科是有參考意義的,但計算機方向其實更看重會議論文,所以當計算機學科與其他學科橫向對比的時候,如果單純從 SCI 論文這樣的客觀數據來比就很成問題;再如,在計算機學科內部的比較時,大家都看重會議的論文,這一點沒有問題,但是大多數計算機應用的學科都很注重第一作者論文,第一作者與非第一作者是個很大的差別,但是理論計算機科學的國際慣例是作者按字母序排列,排序完全不體現貢獻大小,所以是否第一作者根本沒有任何區別,但大家用第一作者論文這個客觀數據來比較理論計算機學工作者的時候就很成問題。

  從的角度,適度的關注科研,關注科學家對于大眾,對于學術圈都是很有意義的,可以給大眾普及科學,也同時營造一種尊重科學尊重科學家的氛圍。但科學及其發展是很嚴肅的事情有其內在的發展規律,現在有些動輒就是「重磅」、「突破」、「諾級」,形成了一種浮躁氛圍,甚至以娛樂化方式來進行科學與科學家故事的宣傳,對于學術界的發展以及大眾對于學術界的真實了解都是不利的。不僅對于大眾不利,也不利于科研工作者心平氣和地科研。

  AI科技評論:ITCS 研究的主要核心內容包括算法與復雜性等,也包括很多理論計算機與其他領域的交叉,但這些領域勢必會涉及與現實生活的交融。像 ACM EC 這種以往偏理論的會議,今年的不少論文與 workshop 議題也已經開始延伸到實際應用領域,也做出了不少的嘗試。您認為這一變化趨勢會對理論計算機的創新性研究產生哪些影響?

  陸品燕教授:其實從建立之初,理論計算機科學就處在不同領域交叉的前沿。姚期智先生在 2015 年的計算機科合大會(FCRC 2015)上作了一個題為「Interdisciplinarity: A View from Theory of Computation」的邀請報告。姚先生在報告中很好的闡述了理論計算機科學的這一特點,并以他自己在量子計算、計算經濟學等領域的研究來具體說明,我當時聽了很受。我們在 ITCS 的研究也非常注重理論計算機科學與其他學科的結合。

  在 10 月 15 日,我會在全國理論計算機學術年會上作一個「理論計算機——一門交叉學科」的特邀報告,仔細地闡述理論計算機科學的這個特點。這里所說的學科交叉不是很簡單地把一個學科的結果或者方法應用到其他一個學科,而是兩個學科最本質的思維方式結合在一起,產生一門全新的學科。計算思維是當前最重要的一種思維方式,它在自然科學,社會科學,工程技術學,數學等方向都有深刻的應用。

  我經常覺得自己作為一個理論計算機科學家,特別是一個注重交叉學科的理論計算機科學家非常幸運。我的朋友與合作伙伴中有數學家,物理學家,經濟學家和計算機應用科學家與工程師,和他們都有很好的共同語言,雖然不懂細節,但可以比較恰當的理解與欣賞他們的工作,但也可以知道他們的局限。他們之間因為距離太遠往往有些太高或者太低的極端。

  比如我的工程師朋友們對于數學家的認識往往偏向兩極中的一極:要么覺得數學家絕頂聰明無所不能,如果來做計算機科學的研究肯定特別輕松;要么覺得數學家做的東西完全是自娛自樂沒有任何用。

  數學家對于計算機技術的認識也是類似的兩極:要么覺得計算機科學都是一些膚淺的平凡的東西,沒有什么深刻的內涵;要么覺得計算機技術特別是人工智能技術如此強大,機器人馬上就可以搶了數學家的飯碗。

  這種彼此太高或者太低的認識對于相互合作是不利的,理論計算機科學處在這些學科的交叉,和兩邊都有共同語言,這對于交叉學科的研究常重要的。反過來,這樣一種交叉對于理論計算機科學本身的發展也常重要的。

  AI科技評論:目前中國在國際理論計算機領域處于怎樣的科研水平?在中國建立一個國際一流的理論計算機科學研究中心,您覺得目前還有哪些挑戰和機遇?

  陸品燕教授:中國理論計算機的發展基礎比較薄弱,但近些年,特別是姚期智先生回國之后,有了長足的進展。現在正處在一個機遇與挑戰并存的階段,下面從兩方面具體展開講。

  我覺得最大的機遇是我們已經有一個很好的基礎,界各地從事理論計算機科學的青年學者與學生人數在這十多年中有了很大的提高,已經達到一個臨界數量(critical mass)。

  記得自己在 2007 年第一次參加 STOC 的時候,基本上看不到什么中國面孔,但現在去參加 STOC/FOCS/SODA 這三大理論會議的時候,中國學者與學生可以湊好幾桌,雖然比例還遠遠沒有達到數據挖掘,人工智能等華人占了半邊天的會議,但也已經比之前有了很大的進步。

  這個人群基礎是在中國建立一個國際一流的理論計算機科學研究中心的重要條件,這也是 ITCS 建設與發展中特別倚賴的人群,華人學者中的大多數在過去的一年中已通過各種形式訪問過 ITCS,我們中心已經成為圈內同行回國的默認據點,其中一部分更是和我們有長期的伙伴關系,每年至少在我們這邊訪問交流一個月。當然,另一方面,我相信 ITCS 對于他們也是有幫助的,正像我在中心的揭牌儀式上所說的,ITCS 是華人理論計算機科學家共同的家園。

  而其中,最大的挑戰是在中國整個科研梯隊還沒有形成一個穩定的結構:一批大基數的不錯的科研工作者,和逐層遞進的優秀科學家,共同構成一個良性的流動的科學共同體,大家有比較一致的價值觀和共同語言。

  國內在各個方向都已經涌現出一些完全達到國際一流水平的科學家,但這些杰出的個人、研究中心和國內主體的教育科研體制還沒有形成一個良性的互動。比如最近引起大家關注的許晨陽、顏寧從海歸到歸海,各自肯定有各自具體的很多原因我們沒必要細究,但和這整個科研大的氛圍肯定是有關系的。 坊間流傳著一種說法,國內一流和國際一流是兩個很不一樣的概念,有時候甚至國際一流比國內一流還要容易達到一些,這就是一個很大的問題。

  AI科技評論:從工作七年的微軟亞洲研究院轉向上海財經大學就職,并建立研究中心,您曾提及這是您一直以來的夢想。在我們慣常的印象中,上海財經大學可能并不是一個在計算機科學領域非常拔尖的高校,能否分享下當時做出這個決定的心歷程?

  陸品燕教授:這是很多人問過我的問題,我一般的回答是「上財的理想主義情懷與務實的態度很完美的契合了我自己的夢想。」我在這里再仔細解釋一下。

  首先上財一直有一種追求卓越的理想主義情懷,很多人可能不知道,上財是國內最早一批實行常任軌制度的學校之一,已經十幾年了,制度上非常成熟,也非常接近美國的 tenure track,而沒有做一些不倫不類的改良。特別在人才的引進上,特別注重國際同行的評價,而不僅僅是看一些客觀的數據,也不是很看重資歷和國內的各種帽子,希望我們產出的也首先是國際同行的認可。

  從務實的角度說,樊校長和我接洽的第二天就聯合科研處,人事處,后勤處開了一個部門協調會議專門討論能夠為我的研究中心提供的支持,效率特別高,而且在之后的落實過程中對于之前承諾的支持完全不打折。這些實實在在的支持是 ITCS 在這一年中得以快速發展的重要。

  至于你說的上海財大不是一個以計算機科學見長的一個學校,這確實是事實,也給我們的發展造成了一些障礙。但我相信這是可以克服的,學校也在大力發展整個計算機學科,而且從某種意義上說,我們可以利用這種后發優勢,直接以一個國際一流的標準和目標來發展和建設。

  AI科技評論:目前有很多學者「下海」工業界,而您反而是從工業界的研究院轉向學術界,有種「逆流而上」的感覺,您覺得學術界與工業界各自的吸引力在什么地方?

  陸品燕教授:這是一個很好的問題,對于計算機科學這樣一門應用導向的學科,工業界和學術界的雙向流動是很正常的現象,對產學研的結合很有好處。但另一方面確實也造成了不少問題,特別是對于基礎研究。但具體到我的個例來說,其實我從來沒有覺得自己離開過學術界,微軟亞洲研究院的其實非常像一個大學的研究所。

  大面上來說,我覺得工業界的優勢是能把一件事情做到極致,甚至真的能做成產品,因為公司在人力物力的調配上更集中更迅速。但學術界的優勢是能夠發揮每一個科研人員自己主觀能動性,根據自己的興趣地選擇科研題目,更有可能做出一些原創性的工作。

  AI科技評論:您在 2015 年接受 CCCF《動態》欄目采訪時評價自己是一個「工科出身、有理科情結的哲學思考者」,那么如今兩年過去,您對自己的定位是否有改變?這樣的特質在科研上的最大優勢是什么,又獲得了哪些?

  陸品燕教授:實際上早在讀博期間,我就是這樣來定位自己的,現在差不多十多年了,也并沒有太多變化。我覺得這樣一種特質是我個人的特點,很多時候對我的科研選題、科研品味會產生影響。

  理科情結讓我喜歡做一些在數學上深刻的基本問題,而不僅僅是一些搭積木式的增量式研究;工科出身讓我也關注選題的有用性,相關性,而不僅僅是把它們作為單純的智力游戲;哲學的思考方式,讓我更習慣從宏觀上,整體上來把握問題和方,而不僅僅是在技術的層面。

  當然,這一年多來創建 ITCS 的經歷對于我自己的特質與視角也有一些補充,我開始學著從一個管理者、團隊建設者的角度來思考一些問題,而不僅僅是自己的科研工作。人生是一個體驗與完善的過程,我相信這樣一種新的特質與視角對于我之后的發展是重要的,我也正在努力學習中。

(編輯:新聞小編)

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